Forscher knacken Rätsel um Knochen der Gefallenen

Im Laufe der Jahrhunderte starb fast keiner der 20.000 in der Schlacht von Waterloo. Jetzt ist es wahr: Seine Knochen werden für die Zuckerproduktion angepflanzt.

Für diejenigen, die bei Waterloo gefallen sind, wurde das Versprechen des “süßen Todes für die Menschen” auf schlechte Weise erfüllt. Mehr als 20.000 Soldaten und ihre Pferde starben auf den Feldern südlich von Brüssel, nachdem der französische Eroberer Napoleon Bonaparte im Juni 1815 seine letzte Schlacht gegen die Armeen Großbritanniens und Preußens verloren hatte. Die Toten fanden ihre letzte Ruhestätte jedoch nicht auf Friedhöfen, sondern in die Fabriken der europäischen Zuckerindustrie.

Der Knochenladen von Waterloo

Es wurde lange angenommen, dass die Knochen von Waterloo 1820 ausgegraben, nach England geschickt, gegessen und als Dünger auf den Feldern ausgebracht wurden. Nun ist ein Team aus drei Historikern der Wahrheit auf die Spur gekommen, wie die „Frankfurter Allgemeine Zeitung“ (FAZ) berichtet. Es enthält Forschungsarbeiten, die Bernard Wilkin, Robin Schäfer und Tony Pollard am Donnerstag präsentieren wollen. Demnach begann das Geschäft mit den Toten von Waterloo etwa 20 Jahre nach der Schlacht.

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Seit 1834 sind illegale Ausgrabungen von Knochen in Massengräbern in den Stadtarchiven von Braine-l’Alleud und Plancenoit verzeichnet, so der Belgier Wilkin, dessen Vorfahren selbst Feldbauern in der Gegend waren. In einer Mitteilung wies der Bürgermeister von Braine-l’Alleud darauf hin, dass die Ruhestörung des Verstorbenen «mit drei Monaten bis zu einem Jahr und einer Busse von zehn bis 200 Franken bestraft wird». Doch es hilft nach weiteren Erkenntnissen von Wissenschaftlern nicht.

Zuckerrüben verdrängen Kartoffeln und Getreide

So zitierten die Forscher einen Artikel in „L’Indépendant“ vom 23. August 1835, in dem es hieß, eine Gruppe von Geschäftsleuten habe die Erlaubnis erhalten, die Ehre zu brechen, um „die Knochen der Tapferen zu finden, die auf dem Feld starben liegt darin, die verkohlten Knochen zu entfernen”. Bereits 1830 schrieb der deutsche Geologe Karl von Leonhard einen Brief über seinen Besuch auf dem Gut La Haye Sainte, das 400 deutsche Soldaten während der Schlacht verteidigten.

Tatsächlich haben lokale Eliten kein Interesse daran, den Handel einzuschränken, schreiben Wissenschaftler: Mit mindestens 1,7 Millionen Knochen im Boden lässt sich “ein kleines Vermögen” machen. Denn um 1833 begann der Aufstieg der Zuckerindustrie in Belgien und anderen europäischen Ländern. Daher verdrängte die Zuckerrübe vor allem in der Region Waterloo Kartoffeln und Getreide von den Feldern. Für den Anbau von Rüben müssen Landwirte den Boden jedoch tiefer pflügen als andere Feldfrüchte. Dabei stoßen sie unweigerlich auf menschliche Überreste und Massengräber, erklärten die Forscher.

“Entdeckung ist sehr wichtig”

Die Zuckerfabriken, die nicht nur in Belgien geschehen sind, brauchen Menschen- und Tierknochen. In die Knochenkohle gemahlen, hat das organische Material gearbeitet, um den Zucker zu filtern und ihn so zu entfärben. Ein Politiker schätzt heute den Kochbedarf auf ein Drittel des produzierten Zuckers. Ein weiteres Zeichen wirtschaftlichen Wohlstands ist die Förderung des Außenhandels mit Tierknochen, die das belgische Parlament 1834 beschloss.

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Unter Historikern dürften die Erkenntnisse von Wilkin, Schäfer und Pollard Interesse wecken. „Die Entdeckung ist sehr wichtig, weil sie unsere bisherigen Informationen verändert“, sagte der französische Historiker und Napoleon-Experte David Chanteranne der FAZ. Es ist ein Skandal, den das Trio aufgedeckt hat. Die Autoren selbst halten sich damals mit ihrer Entscheidung zurück: Schließlich ging es den Menschen darum, mit dem Knochengeschäft ihren Alltag zu verbessern. Für den Belgier Bernard Wilkin besonders die Freude, das Problem zu lösen, den Wettbewerb zu gewinnen.

Wilkin sagte der Zeitung, er selbst könne nicht glauben, was sie gefunden hätten: „Die Antwort auf die offene Frage von vor 200 Jahren.“ Dies war möglich, weil viele seiner wichtigen Standorte zuvor für andere Forscher nicht zugänglich waren. Zum Beispiel das Gemeindearchiv, nicht in einer digitalen Datenbank. Wer nicht wie er selbst in den belgischen Staatsarchiven arbeitet, wird keine Gelegenheit haben, die Berichte zu entdecken. Außerdem müsse man mehrere Sprachen sprechen, um alle Anleitungen zu schreiben, sagt Wilkin.

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